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La telemedicina es un concepto que está cobrando una alta relevancia ante el brote de coronavirus. A medida que estados y ciudades de EE. UU. emiten restricciones a reuniones públicas para contener al coronavirus, los hospitales utilizan cada vez más la atención médica en remoto para combatir el brote.

La telemedicina hace uso de todas las ventajas que ofrece la tecnología para atender a pacientes en sus propios hogares de dolencias que no sean emergencias. Las personas pueden usar sus propios dispositivos móviles para programar “visitas virtuales” con un médico. En el curso de esas “visitas” los especialistas dan consejo sobre tratamientos, evalúan síntomas y, en algunos casos, prescriben recetas.

Al respecto dijo el Dr. Judd Hollander que muchos sistemas de salud en los Estados Unidos ya cuentan con servicios de telemedicina. Hollander se desempeña como médico de medicina de emergencia en Jefferson Health en Filadelfia. Dijo asimismo este médico que el momento que estábamos viviendo era el ideal para experimentar con nuevas formas. Especialmente por el hecho de que a las personas se les recomienda evitar las multitudes siempre que puedan.

La telemedicina en acción en Jefferson Health

El Jefferson Health de Filadelfia ha tenido un programa de telemedicina desde hace ya mucho tiempo y, generalmente, tenía repuntes de actividad durante las temporadas de gripe. En esas temporadas, las personas enfermas usualmente no querían visitar ni ser visitados por ninguna persona. Remató Hollander diciendo que el mundo había dado un giro brusco y dramático en el curso del último mes.

En el curso de las semanas precedentes, el número de visitas de telemedicina en Jefferson se ha cuadruplicado. El programa de teleatención se ha visto en la necesidad de habilitar a médicos adicionales para atender la demanda, señaló. Se esta apelando a cualquier minuto libre que pueda tener un médico para incorporarlo al trabajo, explicó.

La telemedicina es también una forma de mantener al personal del hospital, que se sospeche que pudiera estar enfermo, alejado de los pacientes. Desde que COVID-19 apareció en USA, varios centros médicos han puesto a sus trabajadores en cuarentena debido a la exposición a pacientes infectados.

Por otro lado, dijo Hollander, la telemedicina ofrece una manera de mantener a los médicos trabajando en las fases iniciales del contagio. El Jefferson Health de Filadelfia ha utilizado esta tecnología para permitir que los médicos con síntomas sigan atendiendo a los pacientes virtualmente. Esta acción la realizan mientras los resultados de sus pruebas para COVID-19 llegan.

El Dr. Judd Hollander fue coautor, en fechas recientes, de un artículo de análisis en el New England Journal of Medicine. En dicho artículo expuso todo el potencial que tiene la telemedicina en estos tiempos de pandemia que vivimos. Su coautor, el Dr. Brendan Carr, que también ofrece “visitas virtuales”, es un médico de medicina de emergencia en el Sistema de Salud Mount Sinai en la ciudad de Nueva York.

Situación en otros centros médicos

Amanda Tosto, del equipo de transformación clínica del Centro Médico de la Universidad Rush en Chicago, aseguró que la telemedicina no es algo nuevo. Explica la no masificación de su uso como que, en ocasiones, es normal debido a que no todas las personas de una zona conozcan de su existencia.

El sistema de visitas por video funciona en el centro Rush desde el año pasado. En las últimas semanas, ha visto un aumento en la demanda, desde un promedio de 30 a 60 visitas al mes, a alrededor de 100 por día, dijo Tosto.

Muchas personas que hacen “visitas virtuales” se siente preocupadas por síntomas que aparentan ser del COVID-19: fiebre, tos y falta de aliento. Otros por el contrario solo están preocupados porque han viajado o porque han estado en contacto con alguien diagnosticado con el virus. A las personas con síntomas leves de COVID-19 se les pide que se aíslen en casa, descansen, se mantengan hidratadas y controlen sus síntomas.

Por otro lado, el Dr. Rahul Sharma, médico jefe de emergencias de NewYork-Presbyterian y del Weill Cornell Medicine, en la ciudad de Nueva York, recomendó que las personas deben evitar la sala de emergencias si su situación no es realmente una emergencia.

El Presbyterian es otro centro que lleva mucho tiempo utilizando la telemedicina. Al respecto aclaró el Dr. Sharma que no era nada nuevo para ellos. Complementó diciendo que la novedad del caso era que la actual crisis médica les permite ver cuán “útil y poderosa que era”. Concluyó diciendo que la intención es que todos estén seguros y la propagación de la enfermedad sea minimizada.

Otro de los centros médicos que se ha visto muy solicitado es el Weill Cornell. Este centro asistencial ha cuadruplicado su demanda de servicios de telemedicina en un lapso de 10 días, dijo Sharma. Al respecto, Sharma alertó que no todos deberían usar el sistema de visitas de video porque lo saturan. Solo deben hacerlo aquellas personas con problemas respiratorios leves, dolor de cabeza, molestias estomacales, erupciones cutáneas y dolores corporales. Las personas con dolor torácico intenso o dificultad para respirar, por ejemplo, necesitan atención de emergencia, dijo Sharma.

¿Quién corre con los gastos de la telemedicina?

En respuesta al brote de COVID-19, el programa que cubre a estadounidenses mayores de 65 años, Medicare, ha suavizado las restricciones al acceso a dichos servicios. Algunas aseguradoras privadas, por su parte, cubren visitas virtuales. No obstante la cobertura no se da en todas las aseguradoras, ya que aún hay personas que pagan de su bolsillo. En estos casos el costo por visita generalmente es de alrededor de $50. Algunos centros asistenciales no están cobrando por visitas virtuales si están relacionadas con una “sospecha de coronavirus”.

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