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Esta semana la Comisión Regional de Certificación de África ha anunciado que finalmente el continente se encuentra libre de polio. Eso después de que Nigeria, que hace menos de una década registraba más de la mitad de casos del mundo, se convirtiera en el último país en África en ser declarado territorio libre de polio salvaje.

De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS) se trata de la mayor alianza publicoprivada de la salud pública en el mundo, un esfuerzo cuyos principales protagonistas han sido la Unicef, el Centro de Control y Prevención de las Enfermedades de los Estados Unidos, la Asociación Rotary International, y la Fundación Bill y Melinda Gates.

Los dos últimos han sido los principales contribuidores en la recaudación de fondos. Este mismo año Rotary y la Fundación Bill y Melinda Gates habían anunciado que continuarían la recaudación de fondos en esta materia. Sus campañas generan en promedio 150 millones al año para financiar las labores de erradicación de la polio.

El 22 de enero Rotary se comprometió a recaudar 50 millones de dólares en cada uno de los próximos tres años y la Fundación Gates continuará aportando dos dólares por cada dólar que Rotary destine a su programa PolioPlus.

“La duradera alianza entre la Fundación Gates y Rotary ha sido crucial en la lucha contra la polio”, había admitido el fundador de Microsoft, Bill Gates, en aquel encuentro en San Diego.

Continuó: “creo que juntos podremos convertir la erradicación en una realidad”.

Pocos meses después se cumpliría el deseo por el cual tanto dinero aportó su fundación y tanto esfuerzo se ha invertido en las actividades de vigilancia epidemiológica, asistencia técnica y vacunación.

Tras el éxito en Nigeria solo resta erradicar el polio endémico en Afganistán y Pakistán.

 

Los esfuerzos por erradicar la polio

La poliomielitis es una enfermedad muy contagiosa causada por un virus que invade el sistema nervioso y puede causar parálisis en cuestión de horas. De acuerdo con la OMS, el virus se transmite principalmente por vía fecal-oral o a través del agua o los alimentos contaminados.

Una de cada 200 infecciones produce una parálisis irreversible y un 5% a 10% de estos casos fallecen por parálisis de los músculos respiratorios.

Se han conocido tres cepas del poliovirus salvaje (tipo 1, tipo 2 y tipo 3). El poliovirus tipo 2 se erradicó en 1999, y el tipo 3 ha sido la que más recientemente se ha erradicado según los anuncios, aunque no se habían conocido casos desde el último notificado en Nigeria en noviembre de 2012.

En estos ocho años la lucha se había concentrado en esparcir masivamente esta vacuna para inmunizar al menos al 95% de Nigeria. Ya que el poliovirus no sobrevive largo tiempo fuera del cuerpo humano, la enfermedad puede erradicarse permanentemente si el virus no encuentra a una persona no vacunada a la cual infectar.

El virólogo estadounidense Jonas Salk descubrió esto en 1952 junto con la primera vacuna para la poliomielitis. Poco después fue el virólogo Albert Sabin en 1961 que desarrollaría la vacuna de administración oral, conocida como OPV.

 

El virus que continúa

En 1979 Rotary International comenzó una iniciativa que pretendía adquirir y suministrar vacunas contra la polio a más de 6 millones de filipinos, y en 1985 se amplió al proyecto Polio Plus, la mayor iniciativa internacional en el campo de la salud pública.

Desde el 2009 la Fundación Gates, que ya había iniciado proyectos de saneamiento de aguas en África subsahariana, se sumó en apoyo a la iniciativa de Rotary con el aporte de 355 millones de dólares.

Mientras los Gates avanzaban en el proyecto que beneficiaría a la erradicación de polio y la disminución de muertes como consecuencia en enfermedades bacterianas en África, fueron los principales promotores en la erradicación de polio en India.

A lo largo de 20 años, 20 millones de voluntarios se han sumado para inmunizar a 3 mil millones de niños en la tercera etapa de la erradicación de esta enfermedad, entre los cuales se destaca la labor de los rotarios.

Hace quince años el polio todavía producía 150 mil contagios anuales en al menos 33 países de mundo, pero con el esfuerzo de estos acores ya se ha eliminado el polio en un 99%.

Sin embargo, si no se detiene la transmisión en estos últimos reductos restantes en Afganistán y Pakistán se podrían producir hasta 200 mil nuevos casos anuales en 10 años en todo el mundo.

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