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En medio de las grandes dificultades que padecen las compañías aéreas debido al impacto de la crisis sanitaria mundial (que no termina), la Comisión Europea ha dado autorización a Francia para que ese país apoye económicamente a Air France.

No se trata de un apoyo menor, nada de eso: la autorización alcanza a 4 mil millones de euros para enfrentar los problemas derivados de la pandemia de coronavirus.

El aval del órgano ejecutivo de la Unión Europea, que está condicionado a una serie de pasos obligatorios, es parte de los paquetes de ayuda estatal a empresas privadas consideradas estratégicas, según se dio a conocer de manera oficial.

En un documento, la Comisión Europea dice que el apoyo para habilitar el subsidio está sujeto a que Francia reciba luego una devolución de lo aportado en los términos previstos.

Además, obliga al Estado francés a tomar una serie de normas para evitar que haya una distorsión en la libre competencia.

Compromisos de Air France

Air France, en tanto, se ha comprometido a dejar de disponer al menos 18 franjas de horario para otras aerolíneas en el París Orly, el atestado aeropuerto en el que posee una posición de dominio de mercado.

La aerolínea más conocida del país galo pertenece a Air France-KLM, holding del que el Estado de Francia detenta un 14,2 por ciento de las acciones. Países Bajos tiene una cantidad similar.

En la actualidad, Air France tiene habilitados para volar 305 aeronaves y es clave en la economía de Francia en cuestiones de empleo en el sector y de conexiones entre numerosas regiones del país, incluidos los territorios franceses en otros continentes, los denominados “de ultramar”.

¿Será suficiente para Air France?

Con esta autorización y el posterior desembolso de los 4 mil millones de euros, el Estado francés podría llegar a tener el 29 por ciento de participación en Air France-KLM, según el cálculo de algunos analistas.

La ayuda, aunque millonaria, podría no alcanzar para salvar a la aerolínea que ha visto caer de manera dramática su negocio, estiman los expertos.

La novedad se produce luego de tensas negociaciones de las que participaron accionistas de Francia y los Países Bajos, países de origen de buena parte de los tenedores de papeles de la empresa.

Se espera que el apoyo, al menos, le de un alivio en el corto plazo.

Mientras la compañía trata de diagramar una estrategia a futuro, siempre en el marco de incertidumbre que domina el mercado de las comunicaciones, el tráfico aéreo y el turismo internacional.

A la ayuda francesa, podría sumarse también el aporte de los Países Bajos, pero esto no está confirmado porque la duda es ese país también quiere sumar más acciones en la firma.

Crecen los casos de Covid

La ayuda del Estado francés llega cuando Europa soporta un incremento de casos de Covid en toda la región, lo que ha obligado a muchos países a agregar restricciones.

En el Reino Unido, por ejemplo, está en duda si se podrá llegar al objetivo de Boris Johnson de que el 17 de mayo se puedan reabrir los viajes hacia otros países.

La crisis sanitaria ha sido muy dura con las compañías aéreas de Europa y ha generado numerosos rescates.

Por ejemplo, con el gobierno de Alemania tomó una participación del 21 por ciento en Deutsche Lufthansa para salvarla de una debacle.

Italia, en tanto, nacionalizó por completo Alitalia cuando ésta quebró  mediados del año pasado.

En mayo del año pasado, el gobierno de Italia decidió volver a tomar el control de Alitalia, compañía en debacle comercial por la crisis sanitaria que afectó gravemente a ese país.

Air France: apalancamiento para crecer

Para Air France, este apoyo es “un primer paso” para poder solucionar una crisis financiera que no tiene precedente en el sector –en general– y en la empresa –en particular–.

Lo dijo el jefe financiero de la compañia, Frederic Gagey.

Para el directivo de la firma, la ayuda tiene que llegar con otras medidas para apostar capital a Air France de forma que todo esto pueda servir para apalancar el crecimiento en el largo plazo.

Los detalles del plan

El plan de Francia tiene como objetivo lograr un alivio en la pesada carga de pasivo de la compañía aérea.

La deuda se disparó en 2020 cuando el gobierno le dio un total de 10.350 millones de euros en créditos directos como parte de las respuestas oficiales a la primera ola de Covid-19.

En ese momento, el tráfico aéreo estaba paralizado por completo.

La idea ahora es que 3.100 millones de aquel préstamo directo se convierta en otros instrumentos de características híbridas.

Además, Air France ampliará su capital abierto hasta 1.100 millones de euros.

La idea es que esta estrategia lleve efectivo a la compañía y genere espacio para una reestructuración de la participación accionaria.

Según el Estado francés, la recapitalización se hará de tal forma que la participación no supere el 31 por ciento del capital social y el derecho a voto.

Una de las empresas accionistas, China Eastern Airlines, también será parte del rescate y mantendrá su participación en menos del 11 por ciento.

La estadounidense Delta Airlines, que posee el 9 por ciento, y los Países Bajos, con otro 15 por ciento, no será de la suscripción.

Qué quiere hacer Francia con Air France

Francia no quiere hacer lo mismo que Italia, por lo que se confirma que no tomará una participación accionaria más allá del 31 por ciento. 

No busca tomar el control de la compañía, según han dicho los ministros tanto de Francia como de los Países Bajos en un comunicado que fue dado a conocer de manera conjunta.

También explicaron que por el momento están analizando cómo apoyarán los Países Bajos en esta nueva estrategia.

KLM, de origen holandés, tiene menos problemas que Air France, es por eso que los Países Bajos no deberían desembolsar el mismo volumen que el país de Emmanuel Macron.

Las relaciones entre ambas naciones respecto del holding no es buena desde la fusión de las empresas aéreas en el año 2004. 

Las mayores dudas vienen desde el lado holandés, que no ve con buenos ojos la baja rentabilidad de Air France, con un largo historial de conflictos laborales.

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