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Con más de 2.500 restaurantes abiertos y el objetivo de duplicarlos en 2020 (esa era la idea hasta la pandemia de coronavirus), Luckin Coffee es la sombra de Starbucks en China.

No es un tema menor para la cafetería originaria de Seattle, ya que el gigante asiático (donde tiene más de 3.500 puntos de venta) es su segundo mayor mercado, después de los Estados Unidos (donde tiene más de 8.000).

Sin embargo, una noticia está por frustrar la intención de Luckin de superar Starbucks en el país de Xi Jinping: habría alterado estados contables de 2019 para hacer parecer que sus ventas eran mayores a las reales.

Así es, la compañía reveló en una presentación ante la SEC (Securities and Exchange Commission) que había llevado a cabo una investigación interna y que había detectado un supuesto fraude por 300 millones de dólares. El autor habría sido un ex director de operaciones.

La consecuencia fue inmediata en los mercados: las acciones de Luckin Coffee cayeron casi un 80%. De más de 26 dólares a las que cotizaba cada una, a poco menos de cinco, un verdadero desastre.

En paralelo, la capitalización de mercado de la compañía apenas supera ahora los mil millones de dólares, una gran caída desde los aproximadamente 4 mil millones que valía al salir a cotizar en la bolsa, según publica Techcrunch.

Al derrumbe de las acciones de cafetería más famosa de Asia después de Starbucks le siguió el anuncio de Goldman Sachs de poner a la venta más de 76 millones de las acciones de Luckin, lo que sumó aún más inestabilidad a las finanzas de la empresa.

El cofundador y presidente de Luckin Coffee, Lu Zhengyao, está tratando de evitar el traslado del impacto hacia algunas de sus otras compañías, según publicó CNBC. Sus otros negocios incluyen China Auto Rental y Ucar. 

Zhengyao planea renunciar como presidente de China Auto, la empresa de alquiler de automóviles, como una manera de convencer a los inversionistas sobre la independencia de ese negocio y el de Luckin.

El plan que ahora podría fallar

La estrategia de marketing de la rival de Starbucks en China tiene tres pilares: la tecnología, el menor precio y una velocidad de entrega récord.

Con esas tres premisas, la marca ha abierto miles de puntos de venta en todas las grandes urbes chinas, incluso muchas al lado de cada Starbucks.

A través de la app de Luckin, los potenciales compradores piden sus cafés y puede seguir en vivo el proceso de preparación. La promesa de la marca es que puede entregar el pedido en menos de 20 minutos.

Como le sucede a la mayoría de las compañías basadas en las nuevas tecnologías (como las aplicaciones de entrega de alimentos), Luckin tiene muchos ingresos pero poca ganancia, debido a los elevados gastos. Su agresiva estrategia de precios (para poder “robarle” cuota de mercado a Starbucks) le ha permitido ganar clientes, pero conseguir malos resultados financieros.

El objetivo desde 2017, cuando irrumpió en el mercado chino, siempre fue la expansión. Es una situación similar a la que se ve en compañías de entrega de alimentos (DoorDash, Grubhub, Uber Eats y Postmates) y en las de traslados de pasajeros (Uber o Cabify).

La presión de Luckin sobre el negocio de Starbucks fue tan fuerte en los últimos años que la compañía fundada por Jerry Baldwin, Zev Siegel y Gordon Bowker se vio forzada a aliarse con una empresa de Alibaba Group para poder entregar café a domicilio en China en tiempos similares a los de Luckin.

Como núcleo de su comunicación de marca, Luckin dice que no es una cadena de cafeterías sino que habla de una “red de café” en la que la tecnología es el centro de todo.

Hay dos tipos de tiendas, unas de tamaño medio, que son las que más se parecen a las de Starbucks, y las pequeñas, que son sólo mostradores de entrega, puntos de recogida de cafés adquiridos previamente por los clientes a través de la aplicación.

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