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El coronavirus Covid-19 paró abruptamente el histórico y constante crecimiento que venía teniendo la economía de Estados Unidos para contraerse casi un 5 por ciento durante el primer trimestre, según el informe trimestral del Departamento de Comercio publicado el miércoles.

Según cifras de la agencia estatal estadounidense, el producto interno bruto de los EE.UU. sufrió una contracción de un 4,8 por ciento en los primeros tres meses del año. La economía de los Estados Unidos venía creciendo desde 2014 a un ritmo constante y sostenido.

Pero los cierres de empresas y la paralización económica han causado este descalabro solo comparable a lo ocurrido desde la Gran Recesión de 2008.

Gasto del consumidor cayó a niveles de 1980

Es evidente que la caída de la actividad es atribuida exclusivamente a los efectos del Covid-19. La economía venía creciendo de forma continua hasta mediados de marzo cuando la pandemia comenzó a extenderse por el país. Los negocios cerraron y los consumidores debieron encerrarse en casa.

Desde la caída de la actividad en un 8,4 % durante el último trimestre de 2008, esta es la mayor contracción de la economía. En el último trimestre de 2019, la economía de Estados Unidos creció un 2,1 %.

El gasto del consumidor cayó a niveles de 1980, mientras que la disminución de la inversión empresarial se hundió a niveles de hace 11 años.

Según el informe del Departamento de Comercio, “la disminución del PIB real en el primer trimestre refleja contribuciones negativas (…) que fueron compensados en parte por las contribuciones positivas”.

La crisis sanitaria global causada por el Covid-19, produjo la caída drástica de la demanda afectando a diversos sectores económicos, indicó el informe. En el documento se advierte también que tal vez durante el segundo trimestre del año, las consecuencias económicas sean aún más graves.

“Los efectos económicos completos de la pandemia de COVID-19 no pueden cuantificarse en la estimación del PIB para el primer trimestre de 2020, porque los impactos generalmente están integrados en los datos de origen y no pueden identificarse por separado”, precisó el informe del departamento.

¿La recuperación para cuándo?

La economía podría caer a niveles solo vistos en los años 1940. El equipo de Bloomberg Economics proyecta una contracción del 37% anual, pero UniCredit considera que será del 65%.

Algunos analistas señalan que la curva de la pandemia pareciera estar aplanándose en el país. Ya varios estados incluso están levantando las restricciones de forma progresiva y por sectores.

Sin embargo, las opiniones de los expertos coinciden en que todavía falta mucho tiempo para que la actividad económica en Estados Unidos se normalice y retome la senda de crecimiento que traía.

En las últimas cinco semanas más de 26 millones de estadounidenses han quedado sin empleo por la pandemia. Aunque el gobierno anunció un enorme programa de ayudas para empresas y trabajadores, muchas empresas grandes y pequeñas aun corren el riesgo de quebrar. El paquete de auxilio es insuficiente para cubrir a la totalidad de la fuerza laboral.

¿Afectará la recesión las posibilidades de reelección de Trump?

El economista jefe de Amherst Pierpont Securities LLC, Stephen Stanley, dijo que “es increíble cuando piensas en el hecho de que la economía estaba funcionando en una situación normal durante más del 80% del primer trimestre”.

El documento da cuenta del final de un largo período de una expansión económica que se inició a mediados de 2009, después que la economía mostró signos de recuperación tras la crisis financiera causada por la burbuja inmobiliaria en 2008.

El PIB del país aumentó desde entonces en 7 billones de dólares y el desempleo cayó a solo 3,5% el mínimo en cinco décadas. El resto del mundo no la está pasando mejor. China ya ha reportado una colosal caída en su producción y para el jueves se esperan las cifras seguramente sombrías de la zona euro.

En la Casa Blanca y en los estados el debate está centrado en cuando abrir nuevamente y relajar las medidas de confinamiento. Donald Trump que antes del Covid-19 tenía prácticamente asegurada su reelección, ahora está siendo golpeado electoralmente por la crisis. Mientras su cercano competidor demócrata, Joe Biden, aprovecha la situación para remontar en las encuestas.

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