Las compañías y comerciantes mundiales de hidrocarburos se preparan para una mayor volatilidad en los mercados de combustibles, ya que esperan que las refinerías procesen más petróleo crudo ligero en el período previo a las nuevas normas destinadas a reducir el uso de petróleo combustible sucio con alto contenido de azufre en el transporte marítimo mundial.

A partir de 2020, los buques no podrán quemar combustible con un contenido de azufre superior al 0,5%, en comparación con el 3,5% actual. El plan de la Organización Marítima Internacional (OMI) es uno de los cambios más importantes en décadas para el transporte marítimo mundial.

Los grandes buques de transporte marítimo tradicionalmente han operado con aceite combustible con alto contenido de azufre, producido después de que las refinerías hayan fabricado combustibles de mayor calidad, como diesel o gasolina. El combustible alto en azufre emite más contaminación.

“Creo que habrá mucha volatilidad e incertidumbre en torno a esto”, dijo Jeremy Weir, director ejecutivo de la firma global de comercio de materias primas Trafigura.

Los cambios en las reglas de la OMI probablemente impulsarán a las refinerías a incrementar el procesamiento de calidades crudas más dulces porque producen combustibles más limpios y bajos en azufre, dijeron varios ejecutivos.

Una vez que las reglas entren en vigor, la industria naviera tendrá que cambiar a gasóleo marino, aceite combustible residual con bajo contenido de azufre o a una mezcla de combustible con alto contenido de azufre y ultra bajo contenido de azufre.

El aumento de la demanda de crudo ligero y dulce podría ampliar su prima sobre los crudos agrios y más pesados con un mayor contenido de azufre. Esa brecha de precios más amplia podría impulsar la ventaja que algunas refinerías estadounidenses han ganado al configurar sus plantas para que procesen más crudo pesado y agrio en los últimos 20 años, ya que abarata el costo de la materia prima pesada.

El crudo pesado “tendrá que ser objeto de grandes descuentos” para las refinerías del Golfo que utilizan esos grados, dijo Robert Campbell, director de investigación de productos petrolíferos de Energy Aspects.

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